William Merritt Chase (1849-1916) était un peintre américain connu en tant que représentant de l'impressionnisme et en tant que professeur. Il a créé la Chase School, qui est devenue plus tard la Parsons School of Design.

Jeunesse et entrainement

William Merritt Chase est né le 1er novembre 1849 de Sarah Swain et David H. Chase à Williamsburg (aujourd'hui Nineveh), dans l'Indiana. Le père de Chase s'est installé à Indianapolis en 1861 et a employé Chase comme vendeur. Chase s'est intéressé très tôt à l'art et a étudié auprès des artistes locaux Barton S. Hays et Jacob Cox.

Après le bref passage de Chase dans la marine, ses professeurs le poussent à se rendre à New York pour poursuivre sa formation artistique. En 1869, il arrive à New York, où il rencontre et étudie brièvement avec Joseph Oriel Eaton. Il s'inscrit ensuite à la National Academy of Design sous la direction de Lemuel Wilmarth, un élève du célèbre artiste français Jean-Léon Gérôme.

En 1870, alors que la famille de Chase connaît des difficultés, il quitte New York pour St. Louis, dans le Missouri, où sa famille est installée à l'époque. Tout en continuant à travailler pour subvenir aux besoins de sa famille, il est devenu actif dans la communauté artistique de Saint-Louis, remportant parfois des prix pour ses peintures lors d'une exposition locale. En 1871, il expose également son premier tableau à la National Academy. Le talent de Chase était si grand qu'il l'a même aidé à trouver un soutien auprès de collectionneurs plus riches de Saint-Louis qui lui ont permis de visiter l'Europe pendant deux ans, en échange de ses peintures et de leur aide pour obtenir de l'art européen pour leurs collections.

Chase s'est installé à l'Académie des Beaux-Arts de Munich. Il s'agissait d'un centre de formation artistique de longue date qui avait attiré les Américains et qui attirait Chase parce qu'il y avait moins de distractions qu'à Paris. Il reçoit une formation d'Alexander von Wagner et de Karl von Piloty, et se lie d'amitié avec les artistes américains Walter Shirlaw, Frank Duveneck et J(oseph) Frank Currier.

À Munich, Chase a montré son talent pour peindre des œuvres figuratives dans un style librement brossé populaire auprès de ses instructeurs.  En janvier 1876, l'une de ces œuvres figuratives, un portrait intitulé "Keying Up"-The Court Jester, a été exposée au Boston Art Club ; plus tard dans l'année, elle a été exposée et a remporté une médaille au Centenaire de Philadelphie. 

Chase s'est rendu à Venise en 1877 avec Duveneck et Twachtman avant de rentrer aux États-Unis en 1878, un artiste européen hautement qualifié représentant la nouvelle vague de talents américains formés en Europe.

De retour en Amérique, il expose son tableau Ready for the Ride avec la Society of American Artists nouvellement créée en 1878. Il a également ouvert un studio à New York dans le Tenth Street Studio Building, qui abrite de nombreux peintres importants. Il était membre des Tilers, un groupe d'artistes et d'auteurs, parmi lesquels se trouvaient certains de ses amis notables.

En 1881, un bon ami de l'artiste William Preston Phelps, Chase, est retourné en Europe pour faire équipe avec l'artiste afin d'effectuer une tournée de travail en Italie, à Venise, à Capri puis de retour en Allemagne.

Sujet et style

Chase a travaillé dans de nombreux médias. Il était surtout connu pour ses peintures à l'huile et ses œuvres au pastel, mais il a également créé des aquarelles et des gravures.

Peinture de portrait

Il est peut-être plus connu pour ses portraits. Il a peint certains des hommes et des femmes les plus importants de son époque. Peint en 1892, Le portrait de Lydia Field Emmet représente l'artiste dans une pose typiquement réservée aux hommes dans les tableaux des maîtres anciens. Elle se retourne pour regarder le public tandis qu'Emmet pose sa main sur sa hanche. 

Chase a peint sa femme Alice et leurs enfants dans des portraits individuels, ainsi que dans des scènes de tranquillité domestique. Une peinture à l'huile sur toile de 1895 intitulée A Friendly Call (Un appel amical) représente sa femme dans une robe jaune recevant un interlocuteur habillé en blanc.

Peinture de paysages

En plus de peindre des portraits et des œuvres figuratives en pied, Chase a également commencé à peindre des paysages à la fin des années 1880. Le désir de collectionner des images de paysages a peut-être été suscité par l'exposition historique d'œuvres impressionnistes françaises organisée à New York par le marchand parisien Durand-Ruel en 1886. Chase a produit deux séries de sujets de paysages, tous deux peints de manière impressionniste. Les premiers étaient des photos de Prospect et Central Park à New York ; les seconds, des paysages d'été à Shinnecock. Chase mettait souvent en avant des personnes dans ses peintures de paysages. Il est souvent représenté dans des poses décontractées, se relaxant sur un banc de parc, sur la plage ou allongé dans l'herbe d'été à Shinnecock. Les œuvres de Shinnecock, en particulier, sont considérées comme de très beaux exemples d'impressionnisme américain.

 En 1903, Chase loue la Villa La Meridiana près de Careggi, à Florence, où il passe chaque été à peindre. Plus tard, il a acheté la Villa Silli, située au sud de la ville.

Peinture de nature mortes

Chase a continué à peindre des natures mortes jusqu'à la fin de sa carrière, comme il le faisait depuis qu'il était étudiant. Il a rempli ses studios et ses maisons d'objets décoratifs, et ses scènes intérieures figuratives comprennent souvent des images de nature morte.  Il était particulièrement doué pour capturer les effets créés par la lumière qui rebondit sur les surfaces métalliques, comme les bols et les pichets en cuivre. Le sujet de nature morte le plus célèbre que Chase ait peint est sans doute le poisson mort, qu'il aimait peindre sur des fonds sombres, mou sur une assiette comme s'il sortait de l'étal d'un poissonnier. Il achetait les poissons morts au marché, les peignait rapidement, puis les rendait avant qu'ils ne se gâtent.

Honneurs et fin de carrière

Chase était membre de la National Academy of Design de New York et, de 1885 à 1895, il a été président de la Society of American Artists. Il a pu devenir membre des Ten American Painters après la mort de John Henry Twachtman. Si la créativité de Chase a décliné dans les années 1910, il a continué à peindre et à enseigner au cours de cette décennie. Pendant la période où Chase a enseigné à de jeunes artistes, elle a été responsable de l'éducation de Wilhelmina Weber Furlong, Arthur Hill Gilbert et Edward Hopper.

De juillet à septembre 1914, Chase a donné une classe d'été à Carmel-by-the-Sea. C'était sa plus grande classe, avec plus de cent élèves, et c'était la plus problématique. Une ancienne élève de Chase, Jennie V. Cannon, a persuadé son directeur commercial et un cofondateur de Carmel de l'inciter à visiter la côte Pacifique en lui promettant de généreux retours financiers. 

Souffrant d'une santé déclinante (cirrhose du foie), Chase a rencontré les directeurs de la future Exposition internationale Panama-Pacifique de San Francisco en 1915, peu après son arrivée, afin de s'assurer une place dans les œuvres d'art de l'événement. Plusieurs étudiants du Carmel ont publié des descriptions détaillées de ses conférences et de ses méthodes d'enseignement.  La colonie étant trop restrictive sur le plan social, il a déménagé sa résidence dans le luxueux hôtel Del Monte de Monterey, situé à proximité, où il a négocié plusieurs importantes commandes de portraits. À la mi-août, une étudiante nommée Helena Wood Smith a été assassinée par son amant japonais, ce qui a provoqué l'annulation de plusieurs cours, une hystérie quasi violente dans la colonie artistique et le départ anticipé de certains de ses étudiants. Chase continue à donner ses cours habituels, rencontre d'importants artistes régionaux tels que William Ritschel, peint des scènes locales et expérimente les monotypes. 

En 1916, Chase meurt à son domicile à New York, figure respectée du monde de l'art américain. Il a été enterré au cimetière Green-Wood à Brooklyn, New York. 

Aujourd'hui, ses œuvres se trouvent dans la plupart des grands musées des États-Unis. La maison et le studio de William Merritt Chase, situés à Shinnecock Hills, dans l'État de New York, ont été inscrits au registre national des lieux historiques en 1983 sous le nom de William Merritt Chase Homestead.

Les tableaux et reproductions de peintures de William Merritt Chase