William-Adolphe Bouguereau [30 novembre 1825 - 19 août 1905) est un peintre et français. Dans ses peintures de genre réalistes, il a fait des interprétations modernes de sujets classiques, en se concentrant sur le corps humain féminin. De son vivant, il a été populaire en France et aux États-Unis, a reçu de nombreuses distinctions officielles et a perçu des prix élevés pour ses œuvres. Bien qu'il soit la quintessence du peintre de salon de sa génération, il est honni par l'avant-garde impressionniste. Au début du vingtième siècle, Bouguereau et son art avaient perdu leur popularité auprès du public, en partie à cause de l'évolution des goûts. Dans les années 1980, un regain d'intérêt pour la peinture de figures a conduit de nombreux historiens de l'art à redécouvrir Bouguereau et son œuvre.  Tout au long de sa vie, Bouguereau a créé 822 peintures achevées dont il existe des traces, bien que nombre de ces œuvres soient peut-être perdues.

 Les premières années

L'artiste français William-Adolphe Bouguereau est né à La Rochelle le 30 novembre 1825, dans une famille de négociants en vin et en huile d'olive. Willie Bouguereau est né en 1841, fils de Théodore Bouguereau (né en 1800) et de Marie Bonnin (1804), dite Adeline. William a été élevé dans la religion catholique. Il avait un frère aîné, Alfred, et une sœur cadette, Marie (appelée Hanna). Elle est morte à l'âge de sept ans. En 1832, la famille s'installe à Saint-Martin-de-Ré. Une autre fratrie, Kitty, est née en 1834.  À l'âge de douze ans, Bouguereau se rend à Mortagne-sur-Gironde chez son oncle Eugène, un prêtre, et développe un amour de la nature. En 1839, l'année de ses quinze ans, il a été envoyé étudier pour la prêtrise dans un collège catholique à Pons. C'est là qu'il a appris à dessiner et à peindre avec Louis Sage, un ancien élève de Gustave Ingres. Si Bouguereau a apprécié son séjour en tant qu'étudiant, il a été contraint d'abandonner ses études pour retourner à Bordeaux.  Il y rencontre un artiste local nommé Charles Marionneau. En novembre 1841, Seurat s'inscrit à l'École municipale de dessin et de peinture. Bouguereau a également travaillé comme assistant dans un atelier de lithographie, coloriant les images à la main et réalisant de petits tableaux qui étaient reproduits par chromolithographie. Il fait bientôt partie des meilleurs élèves de sa classe et décide de devenir artiste à Paris. Pour financer le déménagement, il a vendu 33 huiles en trois mois. Toutes ces œuvres n'étaient pas signées, et une seule a pu être attribuée à l'artiste. En 1845, il retourne à Mortagne afin de passer plus de temps avec son oncle. Il arrive à Paris en mars 1846, à l'âge de vingt ans.

Bouguereau a rejoint l'École des Beaux-Arts. Pour compléter sa formation formelle en dessin, il a assisté à des dissections anatomiques, étudié des costumes historiques et fait des recherches archéologiques.  Il a étudié la peinture dans le style académique avec François-Édouard Picot. Dante et Virgile en enfer (1850) est un exemple précoce des œuvres néoclassiques qui ont fait sa renommée. Le statut le plus élevé étant accordé aux peintures de sujets historiques et mythologiques, Bouguereau décide de remporter le prix de Rome, ce qui lui permettra de séjourner pendant trois ans à la Villa Médicis à Rome, en Italie, où il pourra étudier en premier lieu.

La Villa Médicis à Rome

En avril 1848, le jeune artiste se présente au concours du Prix de Rome. Dès que Bouguereau commence à travailler sur son tableau, il y a des émeutes à Paris. Il s'est inscrit dans la garde nationale. Après avoir tenté sans succès de remporter le prix en 1844 et 1848, il s'est à nouveau présenté en 1849. Après 106 jours de compétition, il n'a toujours pas réussi à gagner. 

En décembre 1851, avec les autres lauréats de la catégorie, il part pour Rome. Après plusieurs semaines de voyage, il arrive enfin à la Villa Médicis en janvier. Bouguereau a réalisé des croquis et des aquarelles en explorant la ville. En plus de ses études classiques, il a étudié la littérature classique, ce qui a influencé son choix de sujet pour le reste de sa carrière. Il s'est rendu à Naples, puis à Capri, Amalfi, Pompéi et d'autres villes de la côte italienne. Travaillant dur sur les cours à Rome, d'autres explorations de l'Italie ont lieu en 1852. Bien qu'il admire tous les arts traditionnels, il vénère la sculpture grecque, Léonard de Vinci, Raphaël, Michel-Ange, Titien, Rubens et Delacroix.  En 1854, il quitte Rome et retourne à La Rochelle.

L'apogée de sa carrière

Bouguereau, qui a peint dans le style académique, a exposé aux Salons annuels de Paris pendant toute sa vie professionnelle. Un critique précoce a déclaré : "M. Bouguereau a un instinct naturel et une connaissance de la forme". Les tendances eurythmiques du corps humain le fascinent, et si l'on se souvient des heureux résultats obtenus par les anciens et les artistes du XVIe siècle dans ce genre, on ne peut que féliciter les danseurs modernes d'avoir redécouvert son potentiel. Bouguereau a tenté de suivre leurs traces. Raphael a été influencé par les anciens. Bien que personne ne l'ait accusé de ne pas être original.

Raphael a toujours été l'un des favoris de Bouguereau, qui a pris cette critique comme un grand compliment. Il avait satisfait à l'une des exigences du Prix de Rome en achevant une copie de maître ancien du "Triomphe de Galatée" de Raphaël. Dans nombre de ses œuvres, il a adopté une approche classique de la composition, de la forme et du sujet. Les charmants portraits de femmes réalisés par Bouguereau étaient considérés comme une grande réussite, car il parvenait à embellir une modèle tout en conservant sa ressemblance. 

Bien que Bouguereau ait vécu à Paris la majeure partie de sa vie, il est retourné à La Rochelle à plusieurs reprises tout au long de sa carrière. Il est né dans sa ville natale et a réalisé de nombreuses commandes de décoration pour les citoyens locaux.  Du début des années 1870 jusqu'à sa mort en 1885, lui et sa famille passent tous les étés à La Rochelle. Après 1882, il a décidé que, plutôt que de louer, il achèterait une maison et des bâtiments agricoles locaux. En août de la même année, la famille s'est installée de façon permanente dans la rue Verdière. L'artiste a commencé à travailler sur plusieurs tableaux à cet endroit et les a achevés dans son atelier parisien.

Le style de Bouguereau change après sa résidence à la Villa Médicis. En 1854-55, il réalise quatre grands tableaux de personnages représentant les saisons pour la grande maison d'un cousin à Angoulins. Il entreprend d'autres commandes afin de pouvoir rembourser les dettes accumulées en Italie et aider sa mère sans le sou. Il a décoré un manoir avec neuf grandes peintures de figures allégoriques représentant divers idéaux. En 1856, le ministère d'État des Beaux-Arts engage De Neuville pour livrer un tableau représentant l'empereur Napoléon III rendant visite aux victimes de l'inondation de Tarascon.  Il y avait des décorations pour la chapelle de l'église Sainte-Clotilde à Paris. Il a été décoré de la Légion d'honneur le 12 juillet 1859. Par la suite, Bouguereau se détourne de la peinture d'histoire et des longues commandes pour travailler sur des tableaux plus personnels, axés sur des thèmes réalistes et rustiques. 

À la fin des années 1850, il avait établi des liens étroits avec des marchands d'art, en particulier Paul Durand-Ruel (qui deviendra plus tard un défenseur de l'impressionnisme). Durand-Ruel aidait ses clients à acheter des tableaux d'artistes qui exposaient aux Salons. Grâce à Durand-Ruel, Bouguereau a rencontré Hugues Merle, qui a souvent été comparé à l'artiste par la suite. Les Salons attirent chaque année plus de 300 000 personnes, ce qui donne une grande visibilité aux artistes exposants. La renommée de Bouguereau s'est étendue à l'Angleterre dans les années 1860.  Au Salon de 1863 (une exposition d'art à Paris), trois tableaux ont été présentés, et la Sainte Famille (actuellement au musée Chimei) a été achetée par Napoléon III, qui l'a offerte à son épouse l'impératrice Eugénie, qui l'a accrochée dans son Tuiler. 

Baigneuse (1864), une peinture représentant une femme nue, a été soumise à une exposition à Gand, en Belgique. Il a connu un succès spectaculaire et a été acheté par le musée pour une énorme somme d'argent. À partir de 1856, William s'engage dans des travaux de décoration au Grand Théâtre de Bordeaux, ce qui durera quatre ans. En 1875, avec des assistants, l'artiste commence à travailler sur un plafond de chapelle de La Rochelle et, au cours des six années suivantes, il réalise six peintures sur cuivre. Alors qu'il vit dans la ville à l'été 1875, il commence la Pietà, l'un de ses plus grands tableaux religieux, présenté au Salon de 1876. Le tableau était un hommage à son fils Georges, récemment décédé. À la demande de Guillaume III, roi des Pays-Bas, Bouguereau se rend au palais Het Loo en mai 1876.  Le roi admirait l'artiste et ils étaient intimes.  L'Exposition universelle de Paris s'ouvre en mai 1878 pour mettre en valeur les œuvres françaises.  Bouguereau a trouvé et emprunté douze de ses tableaux à leurs propriétaires, dont le nouveau tableau Nymphaeum. 

Les peintures de genre et les thèmes mythologiques de Bouguereau étaient des interprétations modernes de sujets classiques, tant païens que chrétiens, avec une concentration sur la forme féminine nue. Le monde idéalisé de ses peintures a séduit les riches mécènes qui souhaitaient s'entourer d'images de déesses, de nymphes, de baigneuses, de bergères et de madones. 

En plus d'utiliser des études détaillées au crayon et des esquisses à l'huile pour élaborer un tableau, Bouguereau a utilisé des méthodes minutieuses.  Sa peinture de la peau, des mains et des pieds était particulièrement admirée. Il a également utilisé le symbolisme religieux et érotique des maîtres anciens, comme la "cruche brisée" qui évoque l'innocence perdue. 

Bouguereau reçoit de nombreuses commandes pour décorer des résidences privées et des bâtiments publics, ce qui accroît son prestige et sa renommée. Pour ces commandes, il choisissait parfois de peindre dans son propre style et parfois de se conformer à un style de groupe existant. Il a également réalisé des réductions de ses peintures publiques pour les vendre à des mécènes, comme L'Annonciation (1888). Nombre de ses portraits de riches mécènes sont conservés dans des collections privées.

L'Académie Julian

 À partir des années 1860, Bouguereau donne des cours et des conseils à l'Académie Julian à des étudiants du monde entier. Au cours de sa vie, il a enseigné le dessin et la peinture à des centaines, voire des milliers, d'étudiants. De nombreux artistes qui ont étudié sous la direction d'Henri Matisse ont ensuite fait carrière dans leur propre pays, certains dans le style de son art académique et d'autres se rebellant contre lui - comme Henri Matisse. Le poète Robert Browning a épousé sa plus célèbre élève, Elizabeth Jane Gardner, après la mort de sa première femme.

L'Académie a décerné de nombreux prix à Bouguereau : il a été nommé membre à vie en 1876 ; il a reçu la grande médaille d'honneur en 1885. En 1885, il est nommé commandeur de la Légion d'honneur et, en 1905, il est fait grand officier de la Légion d'honneur. Il a commencé à enseigner le dessin à l'Académie Julian en 1875, une école d'art indépendante de l'École des Beaux-Arts, sans examen d'entrée et avec des frais d'inscription minimes.

Epouses et enfants

En 1856, William commence à vivre avec l'un des modèles qu'il peint régulièrement, Nelly Monchablon, une jeune fille de 19 ans originaire de Lisle-en-Rigault. Vivant ensemble sans être mariés, ils ont gardé leur relation secrète. Marie et Pierre Curie ont accueilli leur premier enfant, Henriette, en avril 1857 ; Georges est né en janvier 1859. Un troisième enfant, Jeanne, est né le 25 décembre 1861. Ils se sont mariés discrètement car beaucoup ont supposé qu'ils étaient déjà mariés ; le couple s'est marié le 24 mai 1866. Huit jours après la naissance de sa fille, Jeanne meurt de la tuberculose. En deuil, le couple se rend à La Rochelle et Bouguereau la peint en 1868. Adolphe (dit Paul), le quatrième enfant, est né en octobre 1868. À 15 ans, Georges souffre d'une mauvaise santé, et sa mère l'emmène loin du mauvais air de Paris. Malheureusement, il est décédé le 19 juin 1875.  Nelly a un cinquième enfant en 1876, Maurice, mais elle est alors sur le déclin et les médecins soupçonnent qu'elle a contracté la tuberculose. Elle est décédée le 3 avril 1877 ; deux mois plus tard, son bébé, Maurice, est mort lui aussi.

L'artiste envisage d'épouser Elizabeth Jane Gardner, une élève qu'il connaît depuis dix ans. Cependant, sa mère s'oppose à cette idée. Peu après la mort de Nelly, Bouguereau jure à sa mère qu'il ne se remariera pas de son vivant. Après la mort de sa mère et après dix-neuf ans de fiançailles, Isabella Gardner et lui se marient à Paris en juin 1896. Sa femme est restée sa secrétaire particulière et a aidé à organiser le personnel de maison. Son fils Paul a contracté la tuberculose dès janvier 1899 ; Bouguereau et la belle-mère de Paul l'ont accompagné à Menton, dans le sud de la France. Lorsque le séjour à l'hôpital s'est prolongé, l'artiste a trouvé une chambre pour travailler. Henriette Bouguereau survit à ses cinq frères et sœurs, y compris Paul, qui meurt dans la maison de son père en avril 1900, à l'âge de 32 ans. Elizabeth, qui est restée auprès de son mari même après sa mort en 1922, est décédée à Paris en janvier de la même année.

Ses maisons

Après son arrivée à Paris en mars 1846, Bouguereau vit à l'hôtel Corneille, au 5 de la rue Corneille. En 1855, après son séjour à Rome, Monet habite au 27 rue de Fleurus. L'année suivante, il loue un studio au quatrième étage du 3 rue Carnot, à quelques pas de son appartement. En 1866, lorsqu'il épouse Nelly, il achète un grand terrain dans la rue Notre-Dame-des-Champs et engage un architecte pour concevoir une grande maison avec un studio au dernier étage. La famille était installée avec cinq domestiques et sa mère, Adeline, lui rendait visite quotidiennement. Bouguereau a passé le reste de sa vie à La Rochelle. 

Les dernières années de sa vie

Bouguereau était un peintre très prolifique, réalisant vingt tableaux de chevalet ou plus par an. Même au crépuscule de sa vie, il se levait à l'aube pour travailler sur ses tableaux six jours par semaine et continuait à peindre jusqu'à la tombée de la nuit. Tout au long de sa vie, il est connu pour avoir peint au moins 822 tableaux. Il est important de garder à l'esprit que beaucoup de ces peintures ont été perdues.  Vers la fin de sa vie, il a décrit son amour de la peinture: 

 "Chaque jour, je me rends à mon atelier pleine de joie ; le soir, lorsque je suis obligée de m'arrêter à cause de l'obscurité, j'ai hâte d'être au lendemain matin pour reprendre mon travail..."

Au printemps 1905, quelqu'un a cambriolé la maison et l'atelier de Bouguereau à Paris.  Le 19 août 1905, à l'âge de 79 ans, le peintre français William Bouguereau est décédé d'une maladie cardiaque à La Rochelle. Dans la ville où il est né, il y a eu une effusion de chagrin après sa mort. Après une messe à la cathédrale, son corps a été transporté à Paris en train pour une autre cérémonie. Bouguereau a été enterré avec sa femme, Nelly, et leurs enfants dans le caveau familial du cimetière du Montparnasse.


Réputation

De son vivant, Bouguereau était considéré comme l'un des plus grands peintres du monde par la communauté artistique académique, et en même temps, il était honni par l'avant-garde. Il a atteint des prix élevés et une grande renommée en Belgique, aux Pays-Bas, au Portugal, en Espagne, en Italie, en Roumanie et aux États-Unis. De son vivant, ses œuvres se vendaient souvent quelques jours après leur achèvement. Certaines ont été vues par des collectionneurs internationaux avant d'être terminées et achetées à des prix élevés. 

La carrière de Bouguereau a été une ascension constante avec peu de revers. Dans de nombreux esprits, il incarnait le goût et le raffinement, ainsi que le respect de la tradition. Pour d'autres, il était un bon technicien qui s'en tenait aux méthodes éprouvées. Degas et ses associés utilisaient le terme "Bouguereauté" pour décrire tout style artistique reposant sur des surfaces artificielles et lisses - ce que nous appellerions aujourd'hui une finition léchée. Dans une lettre de 1872, Degas a écrit qu'il s'efforçait d'imiter le style de travail ordonné et productif de Bouguereau, bien qu'avec l'esprit célèbre de Degas et les tendances esthétiques des impressionnistes, il est possible que cette déclaration ait été voulue comme une " affirmation ". Paul Gauguin le détestait, lui attribuant une note de zéro dans Raconteurs de Rapin et décrivant plus tard dans Avant et après (Journaux intimes) l'unique occasion où Bouguereau l'a fait sourire.

Les peintures de Bouguereau ont été achetées par des millionnaires américains qui le considéraient comme le plus important artiste français de l'époque.  Par exemple, Nymphs and Satyr a d'abord été acheté par John Wolfe, puis vendu par son héritière Catharine Lorillard Wolfe à l'hôtelier Edward Stokes. Deux tableaux de Bouguereau qui se trouvaient dans le manoir de Nob Hill de Leland Stanford ont été détruits lors du tremblement de terre de San Francisco et de l'incendie qui a été déclenché par le séisme. Le magnat de la ruée vers l'or James Ben Ali Haggin et sa famille, qui évitaient habituellement l'art du nu et n'avaient jamais acheté de tableau de Bouguereau auparavant, ont fait une exception pour le Nymphée de l'artiste.

Cependant, de son vivant, Bouguereau a été critiqué pour son manque de sensibilité artistique. L'historien de l'art Richard Muther a écrit en 1894 que Bouguereau était " un homme dépourvu de sentiment artistique mais possédant un goût cultivé [qui] révèle dans son œuvre une grande sensibilité. En 1926, l'historien de l'art américain Frank Jewett Mather se plaignait que l'artiste"multipliait de vagues effigies roses de nymphes, les drapait à l'occasion, quand elles devenaient des saintes et des madones, et les peignait à la grande échelle qui domine une exposition." Je suis convaincu que le nu de Bouguereau a été arrangé pour répondre aux idéaux d'un agent de change new-yorkais de la génération du noyer noir. Bouguereau a déclaré en 1891 que l'orientation de son œuvre de maturité était influencée par les forces du marché. "Que voulez-vous ? Vous devez suivre le goût du public, et le public n'achète que ce qu'il aime. C'est pourquoi, avec le temps, j'ai changé ma façon de peindre."

Bouguereau est tombé en disgrâce après 1920, en partie à cause de l'évolution des goûts.  Comparant l'œuvre de Bouguereau à celle de ses contemporains réalistes et impressionnistes, Kenneth Clark reproche à l'artiste sa "lubricité", qu'il qualifie de superficialité.

Le centre culturel de New York a organisé une exposition de l'œuvre de Bouguereau en 1974, en partie par curiosité mais aussi comme une occasion pour le conservateur Robert Isaacson de restaurer l'héritage et la réputation de Bouguereau. En 1984, la galerie Borghi a accueilli une exposition d'art commercial comprenant 23 peintures à l'huile et un dessin. La même année, le Musée des Beaux-Arts de Montréal au Canada a organisé une grande exposition. L'exposition a été inaugurée au Musée du Petit-Palais à Paris, puis s'est rendue au Wadsworth Atheneum à Hartford. Elle s'est ensuite terminée à Montréal. Plus récemment, le regain de popularité de l'artiste a été encouragé par le collectionneur américain Fred Ross, qui possède une grande collection de tableaux de Bouguereau.

En 2019, le Milwaukee Art Museum a rassemblé plus de 40 tableaux de Bouguereau pour une grande rétrospective de son œuvre, qui demandait aux lecteurs de "voir Bouguereau à travers les yeux d'une époque où il était lionné, et Impression...". L'exposition devait ensuite se rendre au San Diego Museum of Art, puis au Memphis Brooks Museum of Art à Memphis, Tennessee. 

Les prix des tableaux de Bouguereau n'ont cessé d'augmenter depuis 1975, les tableaux majeurs se vendant à des prix élevés : 1 500 000 dollars en 1998 pour L'éveil du cœur, 2 600 000 dollars en 1999 pour La patrie et la charité... Les œuvres de Bouguereau se trouvent dans de nombreuses collections publiques.

Notre Dame des Anges a été présentée publiquement pour la dernière fois aux États-Unis lors de l'exposition universelle de Chicago en 1893. Il a été offert aux Filles de Marie Mère de notre Sauveur en 2002 par la Société catholique traditionaliste de Saint-Pie V de Clarence Kelly. Les religieuses l'ont vendu en 2009 pour 450 000 dollars à un marchand d'art. 

Les tableaux et reproductions de peintures de William Bouguereau