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Sir Peter Paul Rubens ; (28 juin 1577 - 30 mai 1640) était un artiste et diplomate flamand du duché de Brabant dans les Pays-Bas méridionaux (la Belgique actuelle) qui a vécu pendant l'âge d'or néerlandais. Il est considéré comme l'artiste le plus influent de la tradition baroque flamande. Les compositions très chargées de Rubens font référence à des aspects érudits de l'histoire classique et chrétienne. Son style baroque, unique et immensément populaire, met l'accent sur le mouvement, la couleur et la sensualité, dans la lignée du style artistique immédiat et dramatique promu par la Contre-Réforme. Rubens était un peintre produisant des retables, des portraits, des paysages et des peintures d'histoire sur des sujets mythologiques et allégoriques. Il était également un créateur prolifique de cartons pour les ateliers de tapisserie flamands et de frontispices pour les éditeurs d'Anvers.

En plus de diriger un grand atelier à Anvers qui produisait des peintures appréciées par la noblesse et les collectionneurs d'art de toute l'Europe, Rubens était un érudit humaniste de formation classique et un diplomate qui a été anobli par Philippe IV d'Espagne et Charles Ier d'Angleterre. Rubens était un artiste prolifique. Le catalogue de ses œuvres établi par Michael Jaffé recense 1 403 pièces, sans compter les nombreuses copies réalisées dans son atelier.

Ses travaux de commande étaient principalement des peintures d'histoire, qui comprenaient des sujets religieux et mythologiques, et des scènes de chasse. Il a peint des portraits, notamment d'amis, et des autoportraits, et plus tard, il a peint plusieurs paysages. Rubens a conçu des tapisseries et des gravures, ainsi que sa propre maison. Il a également supervisé les décorations éphémères de l'entrée royale à Anvers par le Cardinal-Infant Ferdinand d'Autriche en 1635. Il a écrit un livre avec des illustrations des palais de Gênes, qui a été publié en 1622 sous le titre Palazzi di Genova. Ce livre a contribué à la diffusion du style des palais génois en Europe du Nord. Rubens était un grand collectionneur d'art et possédait l'une des plus grandes collections d'art et de livres à Anvers. Il était également un marchand d'art et est connu pour avoir vendu un nombre important d'objets d'art à George Villiers, 1er duc de Buckingham.

Il est l'un des derniers grands artistes à utiliser systématiquement les panneaux de bois comme support, même pour les œuvres de très grande taille, mais il utilisait aussi la toile, surtout lorsque l'œuvre devait être envoyée sur une longue distance. Pour les retables, il peignait parfois sur de l'ardoise afin de réduire les problèmes de réflexion.

 

10 choses que vous devriez savoir sur Peter Paul Rubens

1. Il était un artiste incroyablement prolifique

L'incertitude demeure quant au nombre exact d'œuvres qu'il a produites. Cependant, on peut affirmer sans risque de se tromper que Rubens était un artiste très prolifique. Le catalogue de Michael Jaffe (1989) recense 1 403 œuvres qui lui sont attribuées, à l'exclusion de celles réalisées par des assistants. En outre, on sait que la plupart de ses premières œuvres ont été perdues ou ne sont pas identifiées.

Rubens a commencé son apprentissage en 1591, a été admis à la guilde des peintres d'Anvers sept ans plus tard et est mort en 1640. Ces 1 403 œuvres ont donc été réalisées en 50 ans environ, ce qui fait un étonnant équivalent de 28 à 30 œuvres par an.

2. Il était un intellectuel polyvalent

Même s'il est surtout connu comme peintre, Rubens était aussi un polyglotte, un théoricien de l'art et un connaisseur de l'architecture qui a dessiné les plans de la rénovation de sa propre maison à Atwerp. Il avait également une connaissance approfondie de la littérature classique et de la Bible, qu'il appliquait dans ses œuvres d'art. Le Cycle de Marie de Médicis, une série de représentations allégoriques de la vie de la reine française, que nous évoquerons au point 6, en est un exemple éloquent.

3. Il était un collectionneur d'art

Contrairement à ce que l'on pense souvent des artistes, Rubens était aisé. Et sa richesse lui permettait d'acheter des œuvres d'art. Parmi les œuvres qu'il possédait, il y avait des sculptures antiques, des peintures de ses prédécesseurs flamands et des maîtres italiens qu'il admirait, comme le Titien, le Tintoret et Véronèse. Il conservait cette collection dans un cabinet conçu par lui-même.

4. Il a effectué des missions diplomatiques

Rubens effectue des missions de négociation dans le cadre de la guerre de Quatre-vingts ans (1568-1648). En 1621, il représente les intérêts d'Isabelle Clara Eugenia, souveraine des Pays-Bas espagnols, dans la recherche de la paix avec les provinces néerlandaises du nord, qui professent la foi protestante et s'opposent à la domination espagnole. Il a également joué un rôle important dans le règlement de la paix entre l'Angleterre et l'Espagne en 1630.

Ses fonctions artistiques et diplomatiques se chevauchaient souvent. Pendant son séjour en Espagne, il a fait des copies d'œuvres du Titien et a rencontré le peintre Diego Velázquez, qui travaillait à la cour de Philippe IV. Avant de quitter l'Angleterre, il peint l'Allégorie sur les bénédictions de la paix et en fait cadeau au roi Charles Ier.

5. Il peignait des corps robustes

Le style de Rubens mettait en valeur la robustesse et la vitalité du corps humain, ainsi qu'un sens du mouvement qu'il obtenait par des lignes courbes. Ses figures masculines étaient très musclées. Ses figures féminines avaient un teint volumineux, comme on le voit dans Les Trois Grâces ou dans les Néréides qui apparaissent dans Le Débarquement à Marseille.

Si vous vous intéressez aux motifs qui sous-tendent cette façon particulière de représenter l'anatomie humaine, consultez l'analyse des écrits théoriques de Ruben par Jeffrey Muller.

6. Il peint une série sur la vie de Marie de Médicis

Rubens a été chargé par Marie de Médicis, reine de France, de peindre une série de 24 toiles représentant des épisodes de sa vie personnelle et politique. Ces tableaux, destinés à l'origine au palais du Luxembourg, sont actuellement exposés au musée du Louvre.

Dans cette série, appelée Le Cycle de Marie de Médicis, Rubens a représenté la vie de la reine de manière allégorique, en y incluant des références à la littérature antique. Par exemple, Le débarquement à Marseille montre l'arrivée de la reine en France après son mariage avec Henri IV. Dans cette composition, nous voyons la représentation classique de la Renommée jouant de la trompette, ainsi qu'une image de Poséidon accompagné de trois Néréides et d'un Triton. De même, dans L'apothéose d'Henri IV et la proclamation de la régence de Marie de Médicis, nous voyons le roi récemment décédé être élevé au ciel par le dieu Jupiter. Dans les deux tableaux, la France est personnifiée par un personnage portant un casque et un manteau bleu avec la fleur de lys.

7. Il a contribué à l'art catholique

Le génie polyvalent qu'était Rubens a contribué de manière significative à la beauté artistique des églises catholiques. Certaines de ses œuvres religieuses les plus importantes, telles que L'élévation de la croix et La descente de la croix, se trouvent dans la cathédrale Notre-Dame d'Anvers. Ces tableaux ont été réalisés après un long voyage en Italie et reflètent l'influence stylistique de la peinture vénitienne. Rubens est également responsable de la conception d'un Theatrum Sacrum - une intégration d'architecture, de sculpture et de peinture - pour l'église de l'ordre des Jésuites à Anvers.

Dans le contexte de la domination espagnole et de la promotion du catholicisme, des gravures inspirées des peintures de Rubens sont arrivées au Nouveau Monde et, parmi d'autres sources européennes, ont inspiré l'art colonial.

8. Il est possible qu'il ait travaillé à la décoration d'un rideau de théâtre.

Dans un livre récent, Hans Ost affirme que Rubens était familier du théâtre lors de son séjour à Mantoue, où il a également rencontré le compositeur Claudio Monteverdi. Dans ce contexte, l'auteur soutient que le tableau Le Conseil des dieux, qui se trouve actuellement au château de Prague, pourrait avoir été réalisé pour décorer un aulaeum alla antica, un type de rideau de théâtre qui se déplace de haut en bas plutôt que sur les côtés.

9. La plus grande collection de ses peintures se trouve en Espagne

La plus grande collection de peintures de Rubens se trouve au Museo del Prado, à Madrid. On y trouve, par exemple, Les Trois Grâces, le Portrait équestre du duc de Lerma, peint lors de la première visite de Rubens en Espagne, et L'Infante Isabel Clara Eugenia, un portrait de la souveraine des Pays-Bas espagnols dans lequel seul le personnage a été peint par Rubens. Le paysage à l'arrière-plan a été peint par Jan Brueghel l'Ancien, un autre artiste flamand qui travaillait à la cour.

10. Son influence stylistique s'étend sur plusieurs siècles

Le style de Rubens, composé principalement de dynamisme, de vitalité et de l'importance de la couleur sur la ligne, a exercé une influence forte et durable sur les peintres. Le peintre flamand Anthony van Dyck, qui fut son élève, et le peintre espagnol Bartolomé Esteban Murillo comptent parmi ses premiers disciples. Vers la fin du XVIIe siècle, les poussinistes (disciples de Nicolas Poussin) et les rubénistes débattent en France de l'importance relative de la ligne et de la couleur. Au XIXe siècle, le peintre français Eugène Delacroix était un grand admirateur de Rubens et l'on prétend que le personnage féminin principal de sa Liberté guidant le peuple a été inspiré par une bellone - une déesse guerrière romaine - qui apparaît dans l'Apothéose d'Henri IV de Rubens.

Biographie de Peter Paul Rubens

Son enfance

Rubens est né à Siegen, en Westphalie, de Jan Rubens et Maria Pypelincks. Son père, calviniste, et sa mère ont fui Anvers pour Cologne en 1568, après l'intensification des troubles religieux et de la persécution des protestants pendant la domination des Pays-Bas espagnols par le duc d'Albe. Jan Rubens devient le conseiller juridique (et l'amant) d'Anna de Saxe, la seconde épouse de Guillaume Ier d'Orange, et s'installe à sa cour à Siegen en 1570. Après avoir été emprisonné pour cette affaire, Pierre Paul Rubens est né en 1577. La famille retourne à Cologne l'année suivante. En 1589, deux ans après la mort de son père, Rubens s'installe avec sa mère à Anvers, où il est élevé dans la religion catholique. La religion occupe une place importante dans une grande partie de son œuvre et Rubens deviendra plus tard l'une des principales voix de la peinture catholique de la Contre-Réforme.

À Anvers, Rubens a reçu une éducation humaniste, étudiant le latin et la littérature classique. À quatorze ans, il a commencé son apprentissage artistique avec Tobias Verhaeght. Par la suite, il a étudié auprès de deux des principaux peintres de la ville de l'époque, les maniéristes tardifs Adam van Noort et Otto van Veen. Une grande partie de sa formation initiale consistait à copier des œuvres d'artistes antérieurs, comme les gravures sur bois de Hans Holbein le Jeune et les gravures de Marcantonio Raimondi d'après Raphaël. Rubens a terminé sa formation en 1598, date à laquelle il est entré dans la guilde de Saint-Luc en tant que maître indépendant.

Italie (1600-1608)

En 1600, Rubens se rend en Italie. Il s'arrête d'abord à Venise, où il voit des tableaux du Titien, de Véronèse et du Tintoret, avant de s'installer à Mantoue à la cour du duc Vincenzo Ier de Gonzague. Les couleurs et les compositions de Véronèse et du Tintoret ont eu un effet immédiat sur la peinture de Rubens, et son style plus tardif, celui de la maturité, a été profondément influencé par le Titien. Avec le soutien financier du duc, Rubens se rendit à Rome en passant par Florence en 1601. Il y étudie l'art classique grec et romain et copie les œuvres des maîtres italiens. La sculpture hellénistique Laocoon et ses fils a eu une influence particulière sur lui, tout comme l'art de Michel-Ange, Raphaël et Léonard de Vinci. Il a également été influencé par les peintures récentes et très naturalistes du Caravage. Il réalisa plus tard une copie de la Mise au tombeau du Christ de cet artiste, recommanda à son mécène, le duc de Mantoue, d'acheter La Mort de la Vierge (Louvre) et contribua à l'acquisition de La Madone du Rosaire (Kunsthistorisches Museum, Vienne) pour l'église dominicaine d'Anvers. Pendant ce premier séjour à Rome, Rubens réalise sa première commande de retable, Sainte Hélène avec la Vraie Croix pour l'église romaine Santa Croce in Gerusalemme.

En 1603, Rubens se rend en Espagne dans le cadre d'une mission diplomatique et livre des cadeaux des Gonzague à la cour de Philippe III. Pendant son séjour, il a pu admirer les vastes collections de Raphaël et de Titien réunies par Philippe II. Pendant son séjour, il peint également un portrait équestre du duc de Lerma (Prado, Madrid) qui témoigne de l'influence d'œuvres comme le Charles Quint à Muhlberg (1548 ; Prado, Madrid) du Titien. Ce voyage est le premier d'une longue série de voyages qui associeront art et diplomatie au cours de sa carrière.

Il retourne en Italie en 1604, où il reste pendant quatre ans, d'abord à Mantoue, puis à Gênes et à Rome. À Gênes, Rubens peint de nombreux portraits, comme celui de la Marchesa Brigida Spinola-Doria (National Gallery of Art, Washington, D.C.), dans un style qui influencera plus tard les tableaux d'Anthony van Dyck, Joshua Reynolds et Thomas Gainsborough. Il a également commencé un livre illustrant les palais de la ville. De 1606 à 1608, il se trouve en grande partie à Rome. Au cours de cette période, Rubens reçoit sa plus importante commande à ce jour pour le maître-autel de la nouvelle église la plus en vogue de la ville, Santa Maria in Vallicella (ou, Chiesa Nuova). Le sujet devait être saint Grégoire le Grand et d'importants saints locaux adorant une icône de la Vierge à l'Enfant. La première version, une toile unique (Musée des Beaux-Arts de Grenoble), a été immédiatement remplacée par une seconde version sur trois panneaux d'ardoise qui permet à l'image sainte miraculeuse réelle de la "Santa Maria in Vallicella" d'être révélée les jours de fête importants par un couvercle de cuivre amovible, également peint par l'artiste.

L'impact de l'Italie sur Rubens a été grand. Outre les influences artistiques, il a continué à écrire nombre de ses lettres et de ses correspondances en italien jusqu'à la fin de sa vie, a signé son nom "Pietro Paolo Rubens" et a parlé avec nostalgie de retourner dans la péninsule - un espoir qui ne s'est jamais concrétisé.

Anvers (1609-1621)

En apprenant la maladie de sa mère en 1608, Rubens planifie son départ d'Italie pour Anvers. Cependant, elle meurt avant qu'il n'arrive à la maison. Son retour coïncide avec une période de prospérité renouvelée dans la ville grâce à la signature du traité d'Anvers en avril 1609, qui marque le début de la trêve de douze ans. En septembre de la même année, Rubens est nommé peintre de la cour par Albert et Isabelle, les gouverneurs des Pays-Bas. Il reçoit une permission spéciale pour installer son atelier à Anvers, au lieu de leur cour à Bruxelles, et pour travailler également pour d'autres clients. Il reste proche de l'archiduchesse Isabelle jusqu'à sa mort en 1633, et est sollicité non seulement en tant que peintre mais aussi en tant qu'ambassadeur et diplomate. Rubens renforce encore ses liens avec la ville lorsqu'il épouse, le 3 octobre 1609, Isabella Brant, la fille d'un citoyen anversois de premier plan et de l'humaniste Jan Brant.

En 1610, Rubens s'installe dans une nouvelle maison et un nouvel atelier qu'il a conçus. Aujourd'hui musée Rubenshuis, cette villa d'influence italienne située au centre d'Anvers abritait son atelier, où lui et ses apprentis réalisaient la plupart des peintures, ainsi que sa collection d'art personnelle et sa bibliothèque, toutes deux parmi les plus importantes d'Anvers. Pendant cette période, il s'est constitué un atelier avec de nombreux élèves et assistants. Son élève le plus célèbre fut le jeune Anthony van Dyck, qui devint bientôt le principal portraitiste flamand et collabora fréquemment avec Rubens. Il collabore également fréquemment avec les nombreux spécialistes actifs dans la ville, notamment le peintre animalier Frans Snyders, qui a contribué à l'aigle de Prométhée et son bon ami le peintre de fleurs Jan Brueghel l'Ancien.

Des retables tels que L'Élévation de la Croix (1610) et La Descente de Croix (1611-1614), destinés à la cathédrale Notre-Dame, ont contribué à faire de Rubens le principal peintre de Flandre peu après son retour. L'Elévation de la Croix, par exemple, montre la synthèse que l'artiste a faite de la Crucifixion du Tintoret pour la Scuola di San Rocco à Venise, des figures dynamiques de Michel-Ange et du style personnel de Rubens. Ce tableau a été considéré comme un excellent exemple d'art religieux baroque.

Rubens a utilisé la production d'estampes et de pages de titre de livres, en particulier pour son ami Balthasar Moretus, propriétaire de la grande maison d'édition Plantin-Moretus, pour étendre sa renommée dans toute l'Europe pendant cette partie de sa carrière. À l'exception de quelques eaux-fortes brillantes, il n'a réalisé que des dessins pour celles-ci, laissant la gravure à des spécialistes, comme Lucas Vorsterman. Il a recruté un certain nombre de graveurs formés par Goltzius, qu'il a soigneusement formés au style plus vigoureux qu'il souhaitait. Il a également conçu les dernières gravures sur bois importantes avant le renouveau de cette technique au XIXe siècle. Rubens a établi des droits d'auteur pour ses gravures. Le plus important est la Hollande, où son travail a été largement copié par le biais de l'impression. Il a également établi des droits d'auteur pour ses œuvres en Angleterre, en France et en Espagne.

Le cycle de Marie De' Medici et les missions diplomatiques (1621-1630)

En 1621, la reine-mère de France, Marie de Médicis, commande à Rubens deux grands cycles allégoriques célébrant sa vie et celle de son défunt mari, Henri IV, pour le palais du Luxembourg à Paris. Le cycle de Marie de Médicis (aujourd'hui au Louvre) fut installé en 1625, et bien qu'il ait commencé à travailler sur la deuxième série, il ne fut jamais achevé. Marie fut exilée de France en 1630 par son fils, Louis XIII, et mourut en 1642 dans la même maison de Cologne où Rubens avait vécu dans son enfance.

Après la fin de la trêve de douze ans en 1621, les souverains espagnols des Habsbourg confient à Rubens un certain nombre de missions diplomatiques. Entre 1627 et 1630, la carrière diplomatique de Rubens est particulièrement active, et il se déplace entre les cours d'Espagne et d'Angleterre pour tenter de ramener la paix entre les Pays-Bas espagnols et les Provinces-Unies. Il se rendit également à plusieurs reprises aux Pays-Bas septentrionaux, à la fois comme artiste et comme diplomate. À la cour, il se heurte parfois à l'attitude selon laquelle les courtisans ne doivent pas utiliser leurs mains dans un art ou un commerce, mais il est également reçu comme un gentleman par beaucoup. C'est à cette époque que Rubens fut anobli à deux reprises, d'abord par Philippe IV d'Espagne en 1624, puis par Charles Ier d'Angleterre en 1630. Il reçoit un diplôme honorifique de Master of Arts de l'université de Cambridge en 1629.

Rubens a séjourné à Madrid pendant huit mois en 1628-1629. Outre les négociations diplomatiques, il exécute plusieurs œuvres importantes pour Philippe IV et des mécènes privés. Il entreprend également une étude renouvelée des peintures de Titien, copiant de nombreuses œuvres dont la Chute de l'homme de Madrid (1628-29 ; illustré à droite). Pendant ce séjour, il se lie d'amitié avec le peintre de la cour Diego Velazquez. Les deux hommes envisagent de se rendre ensemble en Italie l'année suivante. Mais Rubens retourne à Anvers et Velazquez fait le voyage sans lui.

Son séjour à Anvers est bref, et il se rend bientôt à Londres. Rubens y reste jusqu'en avril 1630. Une œuvre importante de cette période est l'Allégorie de la paix et de la guerre (1629 ; National Gallery, Londres). Elle illustre la forte préoccupation de l'artiste pour la paix et fut offerte en cadeau à Charles Ier.

Si la réputation internationale de Rubens auprès des collectionneurs et de la noblesse à l'étranger ne cesse de croître au cours de cette décennie, lui et son atelier continuent également à peindre des tableaux monumentaux pour des mécènes locaux à Anvers. L'Assomption de la Vierge Marie (1625-6) pour la cathédrale d'Anvers en est un exemple frappant.

Dernière décennie (1630-1640)

La dernière décennie de Rubens se déroule à Anvers et dans ses environs. Des travaux importants pour des mécènes étrangers l'occupent encore, comme les peintures de plafond pour la Banqueting House du palais de Whitehall d'Inigo Jones, mais il explore aussi des directions artistiques plus personnelles.

En 1630, quatre ans après la mort de sa première femme, le peintre de 53 ans épouse Hélène Fourment, âgée de 16 ans. Hélène a inspiré les figures voluptueuses de plusieurs de ses tableaux des années 1630, notamment La fête de Vénus (Kunsthistorisches Museum, Vienne), Les Trois Grâces (Prado, Madrid) et Le jugement de Paris (Prado, Madrid). Dans ce dernier tableau, réalisé pour la cour d'Espagne, les spectateurs reconnaissent la jeune épouse de l'artiste dans la figure de Vénus. Dans un portrait intime d'elle, Hélène Fourment dans une enveloppe de fourrure, également connu sous le nom de Het Pelsken (illustré à gauche), la femme de Rubens est même partiellement modelée d'après des sculptures classiques de la Vénus Pudica, comme la Vénus Médicis.

En 1635, Rubens achète un domaine à l'extérieur d'Anvers, le Château de Steen (Het Steen), où il passe une grande partie de son temps. Les paysages, tels que le Château de Steen avec chasseur (National Gallery, Londres ; illustré à droite) et les Fermiers revenant des champs (Galerie Pitti, Florence), reflètent la nature plus personnelle de nombre de ses œuvres ultérieures. Il s'est également inspiré des traditions néerlandaises de Pieter Bruegel l'Ancien dans des œuvres ultérieures comme le Kermis flamand (vers 1630 ; Louvre, Paris). Rubens est mort de la goutte le 30 mai 1640. Il a été enterré dans l'église Saint Jacob d'Anvers. L'artiste a eu huit enfants, trois avec Isabella et cinq avec Hélène ; son plus jeune enfant est né huit mois après sa mort.

Les tableaux et reproductions de peintures de Peter Paul Rubens

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