John William Waterhouse RA (1849-1917) était un peintre anglais connu pour avoir travaillé d'abord dans le style académique, puis pour avoir adopté le style et les sujets de la Fraternité préraphaélite. Il était connu pour ses représentations de femmes issues de la mythologie grecque ancienne et de la légende arthurienne. 

Né à Rome de parents anglais, tous deux peintres, Waterhouse s'installe à Londres lorsqu'il est jeune, où il s'inscrit à la Royal Academy of Art. Il commence à participer aux expositions annuelles d'été de la société, dont la plupart sont axées sur la création de grandes toiles représentant des scènes de la vie quotidienne et de la mythologie de la Grèce antique. Nombre de ses tableaux s'inspirent d'auteurs tels que Homère, Ovide, Shakespeare, Tennyson ou Keats.

Les peintures de Waterhouse sont actuellement exposées dans plusieurs grandes galeries d'art britanniques, et la Royal Academy of Art a organisé une rétrospective de l'œuvre de Waterhouse en 2009. 

Les premières années 

En 1849, l'année où les membres de la confrérie préraphaélite faisaient leurs premiers pas sur la scène artistique londonienne, John William Waterhouse est né dans la ville de Rome des peintres anglais William et Isabella Water. La date exacte de la naissance de Waterhouse est inconnue, mais il a été baptisé le 6 avril, et comme Peter Trippi, spécialiste de l'œuvre de Waterhouse, pensait qu'il était né entre le 1er et le 23 janvier, la première date est la plus probable. Le fait qu'il ait vécu en Italie est peut-être l'une des raisons pour lesquelles plusieurs de ses tableaux ultérieurs ont pour cadre la Rome antique ou sont basés sur des scènes tirées de la mythologie romaine.

En 1854, les Waterhouse s'installent dans une nouvelle maison à South Kensington, à Londres, à proximité du tout nouveau Victoria and Albert Museum. Waterhouse, surnommé "Nino", est issu d'une famille d'artistes. Dès son plus jeune âge, il s'est intéressé au dessin et a souvent esquissé des peintures qu'il trouvait au British Museum et à la National Gallery. En 1871, il entre à la Royal Academy of Art, initialement pour étudier la sculpture, et passe à la peinture après un an.

Début de carrière

Les premières œuvres de Waterhouse ne se conforment pas aux principes des préraphaélites, mais s'inspirent plutôt de thèmes classiques dans l'esprit d'Alma-Tadema et de Frederic Leighton. Ces premières œuvres ont été exposées à la Dudley Gallery et à la Society of British Artists. En 1874, Sleep and his Half-Brother Death est présenté à l'exposition d'été de la Royal Academy.   Le tableau a été bien accueilli et Waterhouse a participé à l'exposition annuelle chaque année jusqu'en 1916, à l'exception des années 1890 et 1915. En 1876, sa pièce After the Dance a occupé une place de choix dans l'exposition d'été de cette année-là. Peut-être en raison de son succès, ses peintures sont devenues de plus en plus grandes. 

Fin de carrière

Waterhouse a épousé Esther Kenworthy en 1883 ; elle était la fille d'un maître d'école d'art d'Ealing qui avait exposé ses propres peintures de fleurs à la Royal Academy et ailleurs. En 1895 - après plusieurs années en tant qu'académicien associé - Waterhouse a été élu au statut d'académicien à part entière. Il a enseigné l'art aux étudiants de l'école d'art de St. John's Wood, a rejoint le St. John's Wood Arts Club et a fait partie du conseil de la Royal Academy. 

L'une des œuvres les plus connues de Waterhouse est sa peinture à l'huile, La Dame de Shalott. Dans le poème d'Alfred Lord Tennyson, Elaine d'Astolat meurt d'une mystérieuse malédiction après avoir regardé Lancelot en face. Waterhouse a en fait peint trois versions différentes de ce sujet, en 1888, 1894 et 1916. Un autre sujet favori de Waterhouse était Ophélie ; la plus connue de ses peintures d'Ophélie la dépeint juste avant sa mort, alors qu'elle est assise sur une branche d'arbre, penchée sur un lac, mettant des fleurs dans ses cheveux. Comme La Dame de Shalott et d'autres tableaux de Waterhouse, il traite d'une femme qui meurt dans ou près de l'eau. Il a peut-être aussi été inspiré par des peintures antérieures d'Ophélie réalisées par Dante Gabriel Rossetti et John Everett Millais. Il a soumis son tableau d'Ophélie de 1888 afin de recevoir son diplôme de la Royal Academy. Après cela, le tableau a été perdu et l'est resté jusqu'au 20e siècle. Il est aujourd'hui exposé dans la collection de la succession de Lord Lloyd-Webber. Waterhouse peint à nouveau Ophélie en 1894, puis en 1909 ou 1910 ; il prévoit encore un autre tableau de la série, intitulé Ophélie dans le cimetière. 

Waterhouse a présenté des symptômes de cancer en 1915 et n'a pas pu terminer la série de tableaux d'Ophélie. Il est mort deux ans plus tard et a été enterré au cimetière de Kensal Green à Londres.

Les tableaux et reproductions de peintures de John William Waterhouse