John Singer Sargent (12 janvier 1856 - 14 avril 1925) est un artiste américain expatrié, considéré comme le " principal portraitiste de sa génération ".  Il a réalisé environ 900 peintures à l'huile et plus de 2 000 aquarelles. Ses œuvres constituent la documentation de ses nombreux voyages à travers le monde, notamment à Venise, au Tyrol, à Corfou, au Moyen-Orient, dans le Montana, dans le Maine et en Floride.

Il est né à Florence de parents américains, a été formé à Paris, puis s'est installé à Londres, où il a vécu la majeure partie de sa vie. Il a connu un grand succès dans le domaine de la peinture de portraits. Son Portrait de Madame X était destiné à consolider sa position de peintre mondain à Paris. Malheureusement, le tableau a scandalisé le public. Après le scandale, Sargent part pour l'Angleterre où il poursuit une carrière réussie de portraitiste et apporte soutien et encouragement aux enfants perturbés et effrayés. 

Au début, l'œuvre de Sargent se caractérise par une remarquable facilité technique dans sa capacité à dessiner au pinceau. Cela a suscité l'admiration mais aussi la critique pour une supposée superficialité. Nombre de ses œuvres commandées ont été peintes à la manière des grands maîtres, tandis que ses études informelles et ses peintures de paysages étaient empreintes d'influences impressionnistes. Plus tard dans sa vie, Sargent a exprimé son ambivalence à l'égard des restrictions du travail de portrait, et a consacré une grande partie de son énergie à la peinture murale et au travail en plein air. Les historiens de l'art ont eu tendance à négliger les artistes qui peignaient la royauté et la haute société - comme John Singer Sargent - jusqu'à la fin du XXe siècle.

Enfance

Sargent descend d'Epes Sargent, un chef militaire et juriste colonial. Avant la naissance de John Singer Sargent, son père, FitzWilliam (né en 1820 à Gloucester, Massachusetts), était chirurgien ophtalmologiste au Wills Eye Hospital de Philadelphie, de 1844 à 1854. Après la mort de la sœur aînée de John à l'âge de deux ans, sa mère, Mary Newbold Singer (née Singer, 1826-1906), fait une dépression. Ils sont restés des expatriés nomades pour le reste de leur vie. Bien que basés à Paris, les parents de Sargent se déplacent régulièrement au gré des saisons vers les stations de mer et de montagne des pays de France, d'Allemagne, d'Italie et de Suisse. Ils se sont arrêtés à Florence, en Toscane, lorsque Marie était enceinte, à cause d'une épidémie de choléra. Sargent est né dans cette ville en 1856.  Un an plus tard, sa sœur Marie est née. Après la naissance de sa fille, FitzWilliam démissionne à contrecœur de son poste à Philadelphie et accepte la demande de sa femme de rester à l'étranger. Ils vivaient frugalement sur un héritage et des économies, passant leur temps tranquillement avec leurs enfants.  Ils évitent la société et la plupart des autres Américains, à l'exception de leurs amis dans le monde de l'art. Quatre autres enfants sont nés, dont deux seulement ont dépassé l'enfance. Bien que le père du jeune Sargent soit un enseignant patient pour les matières de base, il est lui-même trop agité pour être un enseignant efficace. Son père a écrit à la maison : "Il est un observateur attentif de la nature animée." Sa mère pensait que le jeune Sargent recevrait une bonne éducation en voyageant en Europe et en visitant des musées et des églises. Plusieurs tentatives de formaliser son éducation n'ont pas abouti, en grande partie à cause du mode de vie nomade de sa famille. Sa mère était un artiste amateur compétent et son père était un illustrateur médical compétent. Lorsqu'il était plus jeune, elle lui a donné des carnets de croquis et a encouragé les excursions de dessin.  Il travaille sur ses dessins et copie avec enthousiasme des images de navires tirées de The Illustrated London News (et d'autres sources) et réalise des croquis détaillés de paysages. FitzWilliam avait espéré que l'intérêt de son fils pour les navires et la mer le conduirait vers une carrière d'officier de marine.

À treize ans, sa mère a déclaré que John "dessine assez bien et a un œil très rapide et correct.  Si nous lui donnions de bonnes leçons, il deviendrait bientôt un sacré petit artiste. À treize ans, il reçoit des leçons d'aquarelle de Carl Welsch, un peintre paysagiste allemand. Bien que Sargent n'ait reçu aucune éducation formelle, il est devenu un jeune homme très cultivé et cosmopolite, accompli dans les domaines de l'art, de la musique et de la littérature. Il parlait couramment quatre langues et, à dix-sept ans, on le décrivait comme volontaire, curieux, déterminé et déterminé (comme sa mère) mais aussi timide, généreux et modeste (comme son père). Il connaissait bien de nombreux grands maîtres, comme il l'a écrit en 1874 : "J'ai appris à Venise à admirer énormément le Tintoret et à le considérer peut-être comme le second après Michel-Ange et Titien.

Formation

Sa tentative d'étudier à l'Académie de Florence échoue, car l'école est en pleine réorganisation. De retour à Paris, Sargent commence ses études artistiques avec le jeune portraitiste français Carolus-Duran. Après une ascension fulgurante, l'artiste est remarqué pour sa technique audacieuse et ses méthodes d'enseignement modernes ; son influence sur Sargent sera déterminante pendant la période de 1874 à 1878.

En 1874, Sargent passe l'examen rigoureux requis pour être admis à l'École des Beaux-Arts, la première école d'art en France. Il a suivi des cours de dessin, notamment d'anatomie et de perspective, et a remporté une médaille d'argent. Il était également un autodidacte et passait beaucoup de temps dans les musées et à peindre dans un atelier qu'il partageait avec James Carroll Beckwith. Il est devenu à la fois un ami précieux de Sargent et le principal lien de ce dernier avec les artistes américains à l'étranger. Sargent a pris quelques leçons de Léon Bonnat.

 L'atelier de Carolus-Duran était progressiste en ce qu'il évitait l'approche académique traditionnelle - une méthode qui exigeait un dessin minutieux et des sous-peintures - au profit de la méthode alla prima, qui consistait à travailler directement sur la toile avec un pinceau chargé, dérivé de la technique de l'aquarelle. Elle reposait sur le placement correct des tons de peinture. 

Cette approche permettait également des fantaisies spontanées non liées à un sous-dessin. L'école était très différente de l'atelier traditionnel de Jean-Léon Gérôme, où les Américains Thomas Eakins et Julian Alden Weir avaient étudié.  Sargent est devenu un étudiant vedette en peu de temps. Weir a rencontré Sargent en 1874 et a déclaré qu'il était "l'un des camarades les plus talentueux que j'aie jamais rencontrés ; ses dessins ressemblent à ceux des maîtres anciens, et ses couleurs sont tout aussi fines".  La superbe maîtrise du français de Sargent et son prodigieux talent l'ont rendu à la fois populaire et admiré. Grâce à son amitié avec Paul César Helleu, Sargent va rencontrer des géants du monde de l'art.

Sargent s'est d'abord passionné pour les paysages, et non pour le portrait. Ses croquis volumineux étaient remplis de montagnes, de paysages marins et de bâtiments. L'expertise de Duran en matière de portrait a finalement incité Sargent à peindre des portraits.  Les commandes de peintures d'histoire étaient toujours considérées comme plus prestigieuses que les commandes de portraits, mais elles étaient beaucoup plus difficiles à obtenir. D'autre part, commander un portrait était le meilleur moyen de promouvoir sa carrière artistique, d'être exposé au Salon et d'obtenir des commandes pour gagner sa vie.

Le premier grand portrait de Sargent est un portrait de son amie Fanny Watts en 1877, qui a également remporté une médaille au Salon.  C'était particulièrement bien exécuté, et c'est ce qui a attiré l'attention. Sa deuxième participation au salon était les Ramasseurs d'huîtres de Cançale, une peinture impressionniste dont il a fait deux copies. L'une d'entre elles a été envoyée aux États-Unis, où elle a reçu de bonnes critiques.

Début de carrière

En 1879, à l'âge de 23 ans, Sargent peint un portrait du professeur Carolus-Duran ; cette œuvre magistrale annonce la direction que prendra son travail de maturité. C'était à la fois un hommage à son professeur et une publicité pour des commandes de portraits.  Les premiers travaux de Sargent étaient considérés comme légèrement étranges car il ne montrait aucun signe d'amélioration. 

Sargent a visité l'Espagne après avoir quitté l'atelier de Carolus-Duran. En étudiant Velázquez, Goya s'est imprégné de la technique du maître et, au cours de ses voyages, il a rassemblé des idées pour de futures œuvres. Il était fasciné par la musique espagnole et il dansait dessus.  Le voyage a également ravivé sa propre passion pour la musique, qui était presque égale à sa passion pour l'art, et qui a trouvé une expression visuelle dans son premier chef-d'œuvre, El Jaleo (1882). La musique jouait un rôle majeur dans sa vie sociale, car il accompagnait habilement les musiciens amateurs et professionnels. Sargent est devenu un ardent défenseur des compositeurs modernes, notamment de Fauré. Un voyage en Italie pour réaliser des croquis de scènes de rue vénitiennes et des peintures de genre lui donne des idées qui lui permettent de capturer efficacement les gestes et les postures qu'il trouvera utiles dans ses portraits ultérieurs. 

De retour à Paris en 1885, Sargent reçoit rapidement plusieurs commandes de portraits. Sa carrière a décollé. Il a immédiatement commencé à peindre avec la concentration et l'endurance qui lui ont permis de travailler régulièrement pendant les vingt-cinq années suivantes. Entre deux commandes, il a réalisé de nombreux portraits d'amis et de collègues sans commande. Ses bonnes manières, son français parfait et sa grande habileté l'ont fait remarquer parmi les nouveaux portraitistes.  Il fixait avec confiance des prix élevés et rejetait les poseurs insatisfaisants. Il a guidé son ami Emil Fuchs qui voulait apprendre à peindre des portraits à l'huile. 

Sargent travaillait seul, et était responsable de la préparation de ses propres toiles, du vernissage de la peinture, de l'organisation de la photographie, de l'expédition et de la documentation. Le sujet de la peinture commandait environ 5 000 dollars par portrait, soit environ 130 000 dollars en dollars actuels. Certains clients américains se rendent à Londres et paient eux-mêmes le voyage pour que Sargent fasse leur portrait.

Relation et vie personnelle

Sargent est resté célibataire toute sa vie et a entretenu des amitiés avec des hommes et des femmes, dont Oscar Wilde, qu'il a connu pendant plusieurs années, l'auteure lesbienne Violet Paget, et probablement aussi son amant Albert de Belleroche. Les biographes l'ont décrit comme n'étant ni statique ni réticent. L'amitié entre Sargent et Belleroche a commencé en 1882, et les deux hommes ont fréquemment voyagé ensemble. Un dessin conservé suggère que Sargent a pu l'utiliser comme modèle pour Madame X, après une coïncidence de dates où Sargent a dessiné chacun d'eux séparément vers la même époque, et la pose plus suggestive de ses croquis de la forme masculine. 

Il a été suggéré que la réputation de Sargent en tant que "peintre des Juifs" était peut-être due à son empathie et peut-être même à sa joie face à leur statut mutuel d'étrangers sociaux. L'une de ces clientes juives, Betty Wertheimer, a écrit que lorsqu'il était à Venise, Sargent "ne s'intéressait qu'aux gondoliers vénitiens". Sargent était célèbre pour sa vie amoureuse dynamique et ouverte, qui faisait de lui un sujet de commérage constant. C'était une personne frénétique. Il ne fait aucun doute que Sargent était attiré par les hommes, sexuellement et très probablement aussi romantiquement. Bien qu'il ait eu de nombreux amis, il a été suggéré que ceux de ses modèles Rosina Ferrara, Amélie Gautreau et Judith Gautier ont pu basculer dans l'infatuation. Sargent a également courtisé pendant un temps Louise Burkhardt, qui servira plus tard de modèle pour la Dame à la rose.

Parmi les amis et les partisans de Sargent figurent Henry James, Isabella Stewart Gardner (qui a commandé et acheté des œuvres de l'artiste, et lui a demandé conseil pour d'autres acquisitions).  Parmi ses amis figurent le prince Edmond de Polignac (célèbre pour ses fêtes) et le comte Robert de Montesquiou (célèbre pour son arrogance).  Sargent s'est associé à d'autres artistes tels que Dennis Miller Bunker, James Carroll Beckwith, Edwin Austin Abbey et John Elliott (qui a également travaillé sur les fresques de la bibliothèque publique de Boston), Francis David Millet, Joaquín Sorolla et Claude Monet. Entre 1905 et 1914, Sargent voyage fréquemment avec le couple d'artistes britanniques mariés Wilfrid de Glehn et Jane Emmet de Glehn. Le trio passait fréquemment des étés en France, en Espagne ou en Italie, et tous trois se représentaient mutuellement dans leurs tableaux au cours de leurs voyages.

Les critiques

 À une époque où le monde de l'art se concentre sur l'impressionnisme et le fauvisme, Sargent pratique sa propre forme de réalisme en se référant à Van Dyck et Gainsborough. Sa capacité à paraphraser les maîtres de manière contemporaine lui vaut de recevoir de nombreuses commandes de portraits. L'œuvre de Sargent lui a valu le titre de "Van Dyck de notre temps". Pourtant, au cours de sa vie, il y eut des réactions négatives de la part de certains de ses collègues : Pissarro a écrit que Sargent n'était "pas un enthousiaste mais plutôt un habile exécutant". À sa mort, en mars 1924, il est considéré comme un anachronisme - une relique de l'âge d'or et un décalage par rapport aux sentiments artistiques de l'Europe d'après la Première Guerre mondiale.  Elizabeth Prettejohn suggère que la réputation de Sargent a décliné en partie à cause de l'antisémitisme et de l'intolérance qui en résulte à l'égard des "célébrations de la prospérité juive". Il a été suggéré que les qualités exotiques inhérentes à son travail ont attiré la sympathie de certains de ses clients.

Dans son portrait d'Almina, fils d'Asher Wertheimer (1908), le sujet porte un costume persan, un turban incrusté de perles et joue du tambourin indien, autant d'accoutrements. Si Sargent a utilisé ce portrait pour explorer les questions de sexualité et d'identité, il semble qu'il ait satisfait le père du sujet, Asher Wertheimer, marchand d'art juif.

L'influent critique d'art anglais Roger Fry, du groupe Bloomsbury, a rejeté l'œuvre de Sargent lors de la rétrospective de 1926 à Londres, la qualifiant de "dépourvue de qualité esthétique": "Le plus merveilleux de tous est qu'une œuvre d'art doit être confondue avec l'artiste qui l'a créée". Dans les années 30, Lewis Mumford a pris la tête du chœur des critiques les plus sévères : "Sargent n'était finalement qu'un magistral illustrateur... Mais aucune prouesse technique ne peut dissimuler le vide de sa pensée, ni la superficialité méprisante et cynique d'une certaine partie de son art."

Une partie de la dévalorisation de Sargent est également attribuée à sa vie d'expatrié, qui l'a fait paraître moins américain à une époque où l'art américain "authentique" et socialement conscient, tel qu'il est illustré par le cercle Stieglitz et par le groupe de travail sur l'art américain, est en train de se développer.

Après des périodes de désapprobation critique, la réputation de Sargent n'a cessé de croître depuis les années 50.  Depuis les années 1960, un renouveau de l'art victorien et de nouvelles études consacrées à Sargent ont renforcé sa réputation. Sargent a fait l'objet d'importantes expositions dans de grands musées, dont une rétrospective au Whitney en 1986, et des expositions itinérantes au Museum of Fine Arts de Boston, à la National Gallery de Washington et à la National Gallery de Londres. 

En 1986, Andy Warhol a déclaré à Trevor Fairbrother que Sargent "donnait à tout le monde un air glamour". Mais ils ont tous une humeur, chacun d'entre eux a un sentiment différent. Dans un article du magazine TIME datant des années 1980, l'artiste Sargent a été salué comme "l'enregistreur inégalé de la puissance masculine et de la beauté féminine à une époque qui, comme la nôtre, faisait un sort excessif aux deux".

La fin de vie

Burton S. Sargent, Edmund Greacen, Walter Leighton Clark et d'autres ont fondé la Grand Central Art Galleries de New York en 1922. Sargent a été actif au sein des Grand Central Art Galleries et de leur académie, la Grand Central School of Art, jusqu'à sa mort en 1925.  En 1924, les galeries ont organisé une grande exposition rétrospective de l'œuvre de Sargent.  Il est mort d'une maladie cardiaque dans sa maison de Chelsea le 14 avril 1925, après être rentré en Angleterre. Le corps de Sargent est enterré au cimetière de Brookwood, près de Woking, dans le Surrey.

Après la mort de Sargent en 1925, des expositions commémoratives de ses œuvres sont organisées à Boston en 1925, au Metropolitan Museum of Art de New York et à la Royal Academy et à la Tate Gallery de Londres en 1926. Les Grand Central Art Galleries ont également organisé une exposition posthume d'esquisses et de dessins inédits réalisés tout au long de la carrière de l'artiste, en 1928.

La vente des ses tableaux 

Une peinture à l'huile de l'artiste américain a été vendue en 2004 pour 8,8 millions de dollars et se trouve au Crystal Bridges Museum of American Art à Bentonville, en Arkansas.

En 2005, Une sieste en groupe avec parasols (1905) s'est vendue pour 23,5 millions de dollars, soit près du double de l'estimation de Sotheby's (12 millions de dollars). Le précédent prix le plus élevé pour une peinture de Sargent était de 11 millions de dollars (en 2007).

Les tableaux et reproductions de peintures de John Singer Sargent