Camille Pissarro (10 juillet 1830 - 13 novembre 1903) est un peintre impressionniste et néo-impressionniste franco-danois né sur l'île de Saint-Thomas. L'importance du peintre Paul Gauguin réside dans sa contribution à l'impressionnisme et au post-impressionnisme. Pissarro a beaucoup étudié les œuvres d'autres artistes, notamment celles de Gustave Courbet et de Jean-Baptiste-Camille Corot. Après avoir étudié et travaillé avec Georges Seurat et Paul Signac, il a commencé à adopter le style néo-impressionniste à l'âge de 54 ans.

En 1873, il participe à la création d'une société collective de quinze artistes en herbe, devenant le membre "pivot" qui maintient la cohésion du groupe et encourage les autres membres. L'historien de l'art John Rewald a fait l'éloge de Pissarro comme étant le "doyen des peintres impressionnistes", citant non seulement son âge mais aussi sa sagesse, son équilibre, sa gentillesse et sa personnalité chaleureuse.  L'artiste Paul Cézanne a déclaré "Il a été un père pour moi". Il était également l'un des maîtres de Paul Gauguin. Pierre-Auguste Renoir qualifiait l'homme du commun de "révolutionnaire", à travers les représentations artistiques qu'il en faisait, tandis que Camille Pissarro insistait pour peindre des individus dans des cadres naturels, sans "artifice ni grandeur".

Pissarro est le seul artiste à avoir présenté ses œuvres lors des huit expositions impressionnistes de Paris.  Il a été le mentor de quatre des post-impressionnistes les plus influents, Cézanne, Seurat, Gauguin et van Gogh.

Les premières années

Pissarro est né le 10 juillet 1830 sur l'île de St. Thomas, de Frederick Abraham Gabriel Pissarro et Rachel Manzano-Pomié. Son père était d'origine juive portugaise et possédait un passeport français. Sa mère était issue d'une famille franco-juive qui vivait sur l'île de Saint-Thomas. Il est né en 1789, d'un commerçant français venu de France dans l'île pour s'occuper de la quincaillerie d'un oncle décédé, Isaac Petit, et a épousé sa veuve. Le mariage provoque des remous au sein de la petite communauté juive de Saint-Thomas, car elle avait auparavant été mariée à l'oncle de Frederick. Selon la loi juive, il est interdit à un homme d'épouser sa tante. Au fil du temps, ses quatre enfants ont fréquenté l'école primaire réservée aux Noirs. À sa mort, il a laissé des instructions pour que sa succession soit partagée entre la synagogue et l'église protestante de St. Thomas.

Le père de Camille l'a envoyé en pension en France quand il avait douze ans. Il a été élève de l'Académie Savary à Passy, près de Paris. Ce n'est pas très connu, mais il a développé une appréciation précoce des maîtres de l'art français alors qu'il était un jeune étudiant. Savary lui-même lui a donné de solides bases en dessin et en peinture. Savary lui a suggéré de dessiner d'après nature lorsqu'il est retourné à St. Thomas, ce qu'il a fait à l'âge de 17 ans. Cependant, son père voulait qu'il travaille dans l'entreprise familiale et lui a donné un emploi de commis aux marchandises. Pendant les cinq années suivantes, il a saisi toutes les occasions de s'exercer au dessin pendant les pauses et après le travail.

Lorsque Pissarro a eu 21 ans, l'artiste danois Fritz Melbye, qui vivait alors à Saint-Thomas, l'a incité à faire de la peinture son métier.  Pissarro choisit de quitter sa famille et son travail pour s'installer au Venezuela, où Melbye et lui passent les deux années suivantes à travailler comme artistes. Il dessinait tout ce qu'il pouvait, y compris des paysages, des scènes de village et de nombreux croquis, remplissant plusieurs carnets de croquis. Il s'installe en 1855 à Paris, où il travaille comme assistant d'Anton Melbye, le frère de Fritz Melbye.

La vie en France

À Paris, Melbye a travaillé comme assistant du peintre danois Anton Melbye. Il a également étudié et imité les peintures d'autres artistes dont le style l'a impressionné : Courbet, Charles-François Daubigny, Jean-François Millet et Corot. Il s'inscrit également à divers cours, notamment ceux dispensés par des maîtres dans des écoles telles que l'École des Beaux-Arts et l'Académie suisse. L'historien de l'art John Rewald affirme que Pissarro a fini par trouver leurs méthodes d'enseignement "étouffantes".  Cela l'a conduit à rechercher un enseignement alternatif à celui de Corot.

Monet, Cézanne et Guillaumin

En 1859, alors qu'il fréquente l'école publique gratuite, Pissarro se lie d'amitié avec un certain nombre de jeunes artistes qui ont également choisi de peindre dans un style plus réaliste. Le groupe comprenait Claude Monet, Armand Guillaumin et Paul Cézanne. Ce que le Salon avait en commun avec ces personnes, c'était leur mécontentement face aux diktats du Salon. Les collègues de Cézanne avaient ridiculisé son travail, écrit Rewald. Plus tard, Cézanne "n'a jamais oublié la sympathie et la compréhension avec lesquelles Pissarro l'a encouragé", ajoute-t-il.  En tant que membre du groupe des impressionnistes, Pissarro était réconforté de savoir qu'il n'était pas seul et que d'autres luttaient également pour leur art.

Pissarro est d'accord avec le groupe sur l'importance de représenter des individus dans des cadres naturels, et exprime son dégoût pour tout artifice ou grandeur dans ses œuvres. En 1863, de nombreux artistes ont été rejetés par le Salon, et l'empereur français Napoléon III a décidé de placer leurs peintures dans une salle d'exposition séparée, le Salon des Refusés. L'exposition indépendante de Cézanne et de Pissarro n'a pas été approuvée par les responsables du Salon, mais elle a été saluée par le public. 

Lorsque Pissarro expose ses œuvres dans les salons suivants, en 1865 et 1866, il reconnaît les influences de Corot et de Melbye, qu'il cite comme ses maîtres dans le catalogue. Cependant, en 1868, il n'attribue plus l'influence d'autres artistes, déclarant ainsi son indépendance en tant que peintre. 

Mariage et enfants

En 1871, Pissarro épouse Julie Vellay, la fille d'un vigneron, avec qui il aura sept enfants, dont six voulaient être peintres.  Lucien Pissarro (1863–1944), Georges Henri Manzana Pissarro (1871–1961), Félix Pissarro (1874–1897), Ludovic-Rodo Pissarro [fr] (1878–1952), Jeanne Bonin-Pissarro [fr] (1881–1948), and Paul-Émile Pissarro (1884–1972). 

La fin de sa vie

Dans ses dernières années, Pissarro a souffert d'une infection oculaire qui l'empêchait de travailler à l'extérieur, sauf par temps chaud. Il souffrait d'un handicap qui l'empêchait physiquement de sortir. Par conséquent, il peignait des scènes de mémoire en s'asseyant à la fenêtre des chambres d'hôtel. Il choisissait généralement des chambres d'hôtel situées à des niveaux supérieurs pour avoir une vue plus large. Il a voyagé à Rouen, Paris, Le Havre et Dieppe et a peint depuis les hôtels de ces villes. 

Le peintre post-impressionniste français Camille Pissarro est mort à Paris le 13 novembre 1903 et a été enterré au cimetière du Père Lachaise.

L'héritage et l'influence

À une époque où les critiques d'art ne remarquaient pas les impressionnistes, Armand Silvestre a qualifié Pissarro de "membre le plus réel et le plus naïf" du groupe impressionniste. Comme le souligne l'historienne de l'art Diane Kelder, son œuvre exprime la même dignité tranquille, la même sincérité et la même durabilité qui le distinguaient. Elle dit aussi que "... personne n'a fait plus pour arbitrer les conflits internes qui menaçaient parfois de faire éclater le groupe" et "personne n'a été un prosélyte plus assidu de la nouvelle peinture".

Le fils de Pissarro, Lucien, a déclaré que Pissarro peignait régulièrement avec Cézanne depuis 1872.  Il se souvient d'une scène où Cézanne a parcouru quelques kilomètres à pied pour rejoindre Pissarro à différents endroits de Pontoise. Bien qu'ils aient partagé des idées pendant leur travail, le jeune Cézanne voulait étudier les méthodes de Pissarro, car les paysages de Pissarro des années 1860 étaient si importants pour lui. Cézanne, bien que n'ayant que neuf ans de moins que Pissarro, a déclaré qu'"il était un père pour moi. Un homme à qui je pouvais demander conseil."

Lucien Pissarro a appris à peindre avec son père et le décrit comme un "splendide professeur, n'imposant jamais sa personnalité à son élève". Pissarro, qui a également étudié avec lui, a qualifié Gauguin de "force avec laquelle les futurs artistes devront compter". L'historienne Diane Kelder note que Pissarro a présenté Degas et Cézanne à Gauguin, qui était alors un jeune agent de change étudiant pour devenir un artiste.

Gauguin, vers la fin de la vie de Pissarro, a écrit une lettre à un ami en 1902: 

Lorsque nous examinons l'ensemble de l'œuvre de Pissarro, nous constatons qu'il y a non seulement une volonté artistique extrême, mais aussi un art intuitif et pur. Il était mon maître et je ne le nie pas.

L'impressionniste américaine Mary Cassatt, qui a vécu à Paris pour étudier l'art pendant un certain temps, a rejoint le groupe impressionniste, et a noté à un moment donné qu'il était "un tel professeur qu'il aurait pu apprendre aux pierres à dessiner correctement".

Les tableaux et reproductions de peintures de Camille Pissarro